फेरारी के लिए 2007 फॉर्मूला वन विश्व चैंपियनशिप जीतने वाले फिनिश ‘आइसमैन’ किमी राइकोनेन ने बुधवार को घोषणा की कि वह खेल में रिकॉर्ड रन के बाद सीजन के अंत में सेवानिवृत्त होंगे।

41 वर्षीय, वर्तमान में स्विस-आधारित अल्फा रोमियो टीम के लिए दौड़ रहा है और उसके जाने से एक सीट खुल जाती है, हमवतन वाल्टेरी बोटास ने मर्सिडीज को छोड़ने पर इसे लेने के लिए दृढ़ता से इत्तला दी।

राइकोनेन शुरुआती ग्रिड पर सबसे पुराना ड्राइवर है और सबसे अधिक दौड़ शुरू होने का सर्वकालिक रिकॉर्ड रखता है, जिसमें अब तक ३४४ ग्रां प्री में से ३४१ ने भाग लिया है।

“यह बात है। यह फॉर्मूला वन में मेरा आखिरी सीज़न होगा। यह एक निर्णय है जो मैंने पिछली सर्दियों के दौरान किया था,” रायकोनेन ने अपने 2.4 मिलियन फॉलोअर्स के लिए एक इंस्टाग्राम पोस्ट में कहा।

उन्होंने कहा, “यह आसान फैसला नहीं था, लेकिन इस सीजन के बाद नई चीजों का समय आ गया है। मेरे लिए फॉर्मूला वन का अंत हो सकता है, लेकिन जीवन में और भी बहुत कुछ है जिसे मैं अनुभव करना और आनंद लेना चाहता हूं।”

राइकोनेन, एक कुंद प्रशंसक पसंदीदा, जिसका रेसिंग का प्यार मीडिया कर्तव्यों और खेल के कॉर्पोरेट पक्ष के प्रति नापसंद से मेल खाता है, ने 2001 में सौबर के साथ एफएक्सएनयूएमएक्स की शुरुआत की, वह टीम जो अब अल्फा के रूप में दौड़ती है।

वह सिंगल-सीटर रेसिंग में इतने अनुभवहीन थे कि टीम को उन्हें सुपर-लाइसेंस देने के लिए शासी निकाय को समझाना पड़ा।

वह २००२ में मैकलारेन चले गए, २००३ में मलेशिया में पहली बार जीत हासिल की और दबाव में उनकी शांति के लिए टीम के बॉस रॉन डेनिस द्वारा उन्हें ‘आइसमैन’ करार दिया गया। अब उनके अग्रभाग पर टैटू शब्द है।

राइकोनेन 2007 में सात बार के विश्व चैंपियन माइकल शूमाकर के स्थान पर फेरारी में शामिल हुए।

उनकी खिताबी सफलता फेरारी ड्राइवर के लिए आखिरी चैंपियनशिप बनी हुई है और तब आई जब फिन ने मैकलेरन के तत्कालीन धोखेबाज़ लुईस हैमिल्टन और फर्नांडो अलोंसो को अंतिम चार रेसों में से तीन जीतने के बाद एक अंक से पछाड़ दिया।

रायकोनें ने 2009 के अंत में खेल छोड़ दिया लेकिन 2012 में लोटस के साथ वापसी की, जिसके साथ उन्होंने 2014-2018 से फेरारी में अपने दूसरे कार्यकाल से पहले दो रेस जीती।

उनकी आखिरी जीत 2018 में ऑस्टिन, टेक्सास में यूएस ग्रां प्री में थी और उनका अनुबंध साल के अंत में समाप्त होने वाला था। वह अक्टूबर में 42 साल के हो जाएंगे।

“किमी हमारे खेल का एक अविश्वसनीय हिस्सा है, एक निजी दोस्त और एक सच्चा चैंपियन है,” फेरारी टीम के पूर्व बॉस स्टेफानो डोमेनिकली ने कहा, जो अब मुख्य कार्यकारी के रूप में फॉर्मूला वन चलाते हैं।

“मुझे फेरारी में उनके साथ काम करने का सौभाग्य मिला और वह उस शानदार व्यक्ति को जानते हैं। हम सभी उन्हें और उनकी अनूठी शैली को याद करेंगे और उनके और उनके परिवार के भविष्य के लिए शुभकामनाएं देंगे।”